諾基亞5鏡頭手機背後的神秘公司 曾推16顆鏡頭相機

出版時間:2019/03/09 00:06

在2019全球行動通訊大會(MWC)大會上,久違的諾基亞帶著最新旗艦Nokia 9 PureView登台,迅速成為外界關注焦點,風頭甚至不遜於折疊螢幕手機,不僅是因為諾基亞自身的品牌影響力,更重要的是在這支手機上,外界第一次見到後置5顆鏡頭像花灑的智慧手機。

 

作為第一款在背面加入5顆鏡頭的手機,Nokia 9 PureView並非HMD一己之力完成,在它身後有富士康、蔡司、谷歌、高通等眾多知名公司支援,與此同時,還有一家看似不知名的初創公司也扮演重要角色,它的名字叫 Light。

 

新浪網引述科技網站極客公園報導,和研究雙鏡頭、三鏡頭等解決方案的廠商不同,Light在成立之初就瞄準更多鏡頭成像技術。這家公司在短短幾年內就將其技術從想像變成現實,帶來16顆鏡頭的相機和5顆鏡頭的智慧手機,範圍也從相機擴展到更廣領域,並受到富士康、軟銀、萊卡的青睞。

 

儘管在如今的智慧手機市場,人們對多鏡頭配置早已司空見慣,但時間回到13年前的2006年,在iPhone都還沒推出的時代,把多鏡頭裝備在手機上這件事聽起來絕非大膽二字能形容,甚至是非常瘋狂,這時一家名叫Pelican Imaging卻開始勇敢的嘗試。

 

和當時手機在拍照上單點突破的思維不同,Pelican Imaging研究的是被稱為陣列相機(array cameras)的新技術。陣列相機是由一系列小型鏡頭組合而成,它們單個工作在成像上沒有優勢,但組合起來的陣列卻可以捕獲光場,拍照後透過合成將畫質提升,帶來豐富的景深資訊甚至是加入3D建模能力。另外,與當時手機相機部分愈做愈大不同,陣列相機可以做的更薄更小,技術成熟後的生產成本也不會太高。

 

為實現這想法,Pelican Imaging耗費6年時間,在2013年推出第一款產品:一個配備了4×4陣列相機的智慧手機。這款產品的相機模組成本大約20美元,透過16個相機記錄的照片資訊可合成一張具有景深效果的800萬畫素圖像,並且支援30幀1080p視頻拍攝,在當時非常特別。

 

Pelican Imaging的技術引起諾基亞的注意,後者也成為其重要投資者之一,在當年的一次會議上,時任智慧手機業務執行副總裁Jo Harlow就提到,為能夠在智慧手機領域獲得優勢,諾基亞希望將光場技術帶到未來產品中。但當時的諾基亞已經是落日餘暉,iPhone的興起給這個品牌致命打擊,而原本計畫中的這款產品最終也沒有出現。

 

隨著諾基亞在智慧手機領域敗退,Pelican Imaging最終沒有能夠再對手機市場和用戶帶來重大影響。2016年,來自加州的Tessera Technologies 收購Pelican Imaging,並被整合在新型高性能低功耗成像解決專案上,Pelican Imaging時代就此終結。

 

儘管最終被收購,走到這一步的Pelican Imaging卻不算失敗,因為它證明陣列相機強化拍照的思維有其獨特價值。在手機相機技術躍進的時代,單鏡頭性能終究有一天會受到限制,而多鏡頭的方式則會提供更多資訊。這實際上為另一家公司帶來了一個有利信號,這就是2013年成立的Light。

 

和Pelican Imaging相似,Light成立的初衷是為了解決人們拍照時的一個簡單問題:怎樣用少量裝備拍出高品質照片?

 

儘管2013年智慧手機的拍照技術已被用在日常生活中,但Light想要創造出一種更強大的,可以更好結合光學技術與軟體演算法的設備,在緊湊的空間中輸出高品質圖像,它既能分享到社交網站或也能用在專業攝影。這樣的要求看似簡單,要實現卻非常困難,於是他們在陣列相機的概念下去尋找答案,嘗試並製造出怪異的16鏡頭相機—L16。

 

2015年推出的L16刷新人們對相機的既有認識,和其它傳統相機產品完全不同,Light在L16上的設計理念不再是用一個長長的炮筒來提供成像,而是透過3組 16顆鏡頭來記錄圖像資訊,它給人的第一印象過於深刻,因為這16顆鏡頭密密麻麻排列在相機正面,看起來還顯得雜亂無章,它們分別是:5顆28mm f/2鏡頭、5顆70mm f/2鏡頭、6顆150mm f/2.4鏡頭。

 

這種不規則的陣列給人的第一感覺甚至比當年Pelican Imaging相機模組還要奇怪,但如果深入了解,就會發現相比當初的陣列相機概念,Light又向前走了一步。透過不同焦段鏡頭相互補充,這台鏡頭不凸起的相機能勝任不同場景和距離下的照片拍攝,透過軟體演算法可將16個鏡頭拍攝的所有圖像結合在一起,最終合成一張擁有5200萬畫素的高品質照片,即使在弱光環境下也能捕捉到更多的細節。

 

L16還有一個值得注意的設計在於,為了讓相機鏡頭中的6個150mm f/2.4鏡頭塞進相機而不凸起,官方利用特殊的光學稜鏡在光線進入相機後使其彎折,然後打到橫向排列的鏡片和感測器上完成成像。

 

這種被Light稱為折疊光學(folded optics)的技術,在去年MWC大會OPPO發表的5倍混合光學變焦技術上(包括今年的10倍混合光學變焦技術)也再次出現,不得不說L16的技術前瞻性。

 

除了正面特別外,採用一塊5吋觸控螢幕的L16背面也與眾不同,沒有各種多餘按鍵,以安卓系統為基礎,沒有任何說明書就讓大家直接上手的L16,操作起來的體驗與其說是一台相機,倒不如說像一台不能打電話的安卓手機,也因此在用戶評價中有著不同聲音。

 

儘管在技術上做出如此重要的變革,但在實際體驗上,售價高達1950美元(約6萬台幣)L16的拍照體驗並沒有媲美同等價位的單反相機,因此L16發售後並沒有如當初宣傳時那樣火熱,但此時手機行業逐漸明確的多鏡頭趨勢給這家公司更大的機會。

 

L16相機的銷售雖談不上成功,但Light這家公司卻實現當初給自己設定的基本目標:在攜帶方便和功能全面的平衡之下,Light把多鏡頭相機這條路摸索出來,由此邁出手機領域的重要一步。

 

給手機加上更多鏡頭,增強拍攝能力一直都是廠商非常在意的事情。在雙鏡頭時代廠商嘗試過許多方向,從最早嘗試3D效果的 HTC G17(EVO 3D),到之後採用一大一小鏡頭嘗試景深拍照的HTC One M8,再到之後嘗試彩色、黑白鏡頭組合的華為P9及之後具有光學變焦能力的LG G5,手機雙鏡頭方案在摸索中逐漸明確其方向,提供景深資訊、加入光學變焦這兩個功能也成為廠商主攻方向,Light因此和手機廠商有更密切的關係。

 

2018年6月30日,Light宣布消息稱將準備將L16相機相關的技術應用到手機上,並在分享給華盛頓郵報的資料中稱,手機版Light技術將有5~9顆鏡頭組成,最高可以提供6400萬畫素的照片。隨後搭載Light相機技術的Nokia 9 PureView 出現了。

 

Light在智慧手機領域和HMD聯手或許不是巧合,作為一名連續創業者,這家公司創辦人之一的Dave Grannan曾在諾基亞和電信業Sprint任職,在創辦Light 後他無疑看到Light拍照技術在手機上的合理運用(L16採用安卓系統或許就是一個證據)。

 

而另一邊的HMD或許也明白,在拍照技術日益重要的今天,打造出標竿式的拍照對於Nokia品牌的崛起更加重要,因此在包括富士康、蔡司、谷歌、高通和Light在內的合作中,外界得以見到把詭異相機移植到手機的花灑鏡頭。

 

Nokia 9 PureView的5顆鏡頭均採用1200萬畫素的SONY IMX386感測器,等效焦距相同,均為F1.8光圈,透過2顆彩色主鏡頭和剩下的3顆黑白副鏡頭配合,在複雜演算法的處理下可共同輸出一張最高12.4檔寬容度的高品質1200萬畫素照片。得益於3顆黑白鏡頭手機的豐富景深資料,打開深度圖模式後,Nokia 9 PureView還能在對焦、變焦等方面進行操作,專業性和可玩性都更進一步,也更滿足用戶隨時拍出高品質照片的需求。

 

雖然在這款手機上,拍照出現的處理過慢,需要等待等問題是目前的一絲遺憾,續航也需要更進一步找到解決方案,但這種可以帶來更明確變化的拍照技術,自然也引起更多廠商的興趣,MWC大會期間,SONY、小米都對外宣布與Light合作開發相機技術的消息,實際上在手機之外,Light這家公司還發掘出更大的金礦。

 

2018年7月18日,富比士報導中提到,Light獲得孫正義掌管的軟銀願景基金1.21億美元大規模投資,加入這筆交易的玩家還有萊卡。在接受採訪時Grannan 提到,孫正義看到Light技術在自動駕駛汽車領域的前景,這在以前是Light從未想過的,這也促成孫正義的投資,對於不下Uber、Grab和通用Cruise自動駕駛汽車的大網後,Light獨特的相機技術將有可能帶來低成本的雷射雷達產品,產品也會更輕便,這正是自動駕駛汽車的一大痛點。

 

實際上,在 Light 公司官網上,除了我們已經熟悉的 L16 相機和 9 鏡頭手機之外,我們的確看到了自動駕駛汽車領域的新方向,Grannan 對此更多是驚訝,他說‘把它運用到汽車領域並不是我們的想法,企業家們傾向于專注於自己的領域,我們用在了相機和智慧手機上,同時我們也在思考安保領域。’很顯然,Light 無意之中找到了相機技術提升的廣闊應用場景。

 

在MWC 2019的演講當中,Grannan還提到Light相機技術的更廣闊前景,他在介紹中提到,透過將幾個甚至十幾個鏡頭拍攝的所有圖像結合在一起,Light的複雜演算法能夠測量出畫面中物體的具體長度、尺寸,這手段可以運用在視頻通話中,包括購物或者醫療等場合,而多層次的圖像資訊在自動駕駛領域也是潛力無限,如果能夠打造出更合適的工具,更多人就能利用Light的技術發揮出更大價值,這或許是從前大家想不到的。

 

用一句話總結就是:歷史一次又一次證明,人類往往不知道他們真正想要的和能夠得到的,直到我們提供這樣的工具。一旦我們提供這樣的工具,創造以及突破就開始發生,這會令人類社會更有意義。(財經中心/台北報導)
 

 



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