維多利亞的電報

出版時間:2019/08/25

撰文╱陳智偉
2017年9月,facebook與微軟(Microsoft)宣布他們成功在大西洋部署了一條新電纜連結歐、美大陸,這條比澆花水管粗一點電纜傳輸速度高達160 Tbps,足以同時串流7100萬部高畫質影片,但它完工的消息幾乎沒有激起任何漣漪__因為快速溝通全球早已是現代人習以為常、生活的一部分。

然而回到1858年,首條橫跨大西洋兩岸的海底電報纜線部署完成時,各界反應卻與今日大不相同,當年可是轟動大西洋兩岸的大事件。

首條電纜跨大西洋

1850年代,電報網絡在歐洲及美洲快速部署開來,但架構海底電報纜線相當具有挑戰性。英國與法國之間首條電報纜線在1850年部署,才接好1天,就被法國漁民弄斷了。1851年又舖設1條更紮實的電纜,狀況比較好,1852年終於從倫敦送出第1條直接訊息到巴黎。
然而鋪設橫跨大西洋的電纜是完全不同等級的挑戰。挑戰者必須非常大膽,同時要非常有錢——菲爾德(Cyrus Field),一個靠紙業交易致富、33歲就早早退休的美國人滿足了這2大條件。菲爾德向投資人募款,並獲得電報之父摩斯(Samuel Morse)支持。
1858年6月,1條長達2500英里的電纜被分成兩半裝載上船,因為沒有任何一艘船可以裝得下一整條纜線。2艘船在大西洋中央,將2條電纜拼接回1條,然後各自朝反方向開始部署,途中1艘船還差一點撞上鯨魚,纜線斷了3次,第4次才終於成功鋪設在大西洋海床上。
維多利亞女王與時任美國總統的布坎南(James Buchanan)互傳賀電,紐約、波士頓等地還施放禮炮慶祝。美國《科學人》(Scientific American)雜誌宣告:「拜跨大西洋電報電纜成功鋪設之賜,我們整個國家都通了電。」紐約珠寶商蒂芬妮(Tiffany & Co.)還將剩餘電纜線買下來,分成小片作為紀念品出售。
世人普遍預期,海底電纜連接全球,可望帶來世界和平。在許多歌頌的書籍中,有1本寫到:「當這種工具已被創造出來,讓地球上所有國家得以交換想法,陳舊的偏見與敵意不可能長存。」另一本則寫到:「這尊海之女神踏浪而起,生而為和平的先鋒。」

海底電纜最初部署時轟動大西洋兩岸,當代則司空見慣。法新社
海底電纜最初部署時轟動大西洋兩岸,當代則司空見慣。法新社


花16小時傳完電報

不過,勝利是短暫的。這條電纜實在太不可靠,以至於維多利亞女王與布坎南短短的電報,花了16小時才傳完,開放商轉的時間一延再延,1個月後電纜完全失效,有些人甚至懷疑整件事是1場騙局。
事實上,外界對這條海底電纜的材料知之甚少,計劃總工程師誤以為傳送長程電報的最佳方式是提高電壓,結果這種作法卻慢慢地摧毀了整條電纜。
隨後進行了公開調查,參與的明星公證人是物理學家威廉•湯姆森(William Thomson),他今日較為人知的稱號是開爾文男爵(Lord Kelvin)。他發現相關的電學原理,並與菲爾德合作,投入架設1條新的跨大西洋電纜,在1865年6月部署。

海底電纜串聯各大洲間通訊,讓現代人得以快速溝通、取得資訊。資料照片
海底電纜串聯各大洲間通訊,讓現代人得以快速溝通、取得資訊。資料照片

幾分鐘可跨洋傳遞

到1866年底,已有2條跨大西洋電纜開始商轉,由於獲利頗豐,菲爾德1年內就清償所有負債。部署海底電纜逐漸成為稀鬆平常的事,新聞訊息可以在幾分鐘內跨洋傳遞。
這件歷史往事帶給我們什麼啟發?跨大西洋電纜的故事告訴我們,應該警惕通訊科技將降低國際衝突的說法,早在20世紀毀滅性戰爭之前,電報早在1866年普奧戰爭中就被應用來協調部隊調動。時至今日,戰爭則由文宣機器人(propaganda bots)與國家網軍的火網交織而成。
不過,最大的啟示是——真正的通訊革命發生在150多年前。我們可能認為我們生在科技空前變革的年代,但電報的出現堪稱更大、更戲劇化的轉變。我們只是要適應通訊技術的逐步改良,我們的曾曾祖父母可是要率先適應它的創生。
——取材自《1843》

現代人逐步適應通訊進化,150多年前的人們面臨的是真正的通訊革命。法新社
現代人逐步適應通訊進化,150多年前的人們面臨的是真正的通訊革命。法新社

MAREA跨大西洋海纜 小檔案

啟用時間:2017年9月完工、2018年2月啟用
投資開發:facebook、微軟
總長度:6600公里
傳輸速度:160Tbps
資料來源:綜合外電





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